Pour certains, la fête de l’Ascension est l’occasion de profiter d’un long week-end. Mais pourquoi cette fête a-t-elle été instituée ? Que commémore-t-on ce jour-là ? Aujourd’hui, peu d’attention est portée à cette fête contrairement à celles de Noël et de Pâques. Pourtant, l’événement qui est célébré ce jour-là est en relation directe avec notre avenir. Nous devrions y prêter davantage attention.

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Résumé de la conférence

L’ASCENSION

Le jour de l’Ascension

Le jour de l’Ascension est toujours un jeudi de mai ou de juin parce que ce jour férié est défini en fonction de la date de Pâques. Elle-même varie d’une année à l’autre. En effet, elle est fixée au dimanche qui suit la première pleine lune après le solstice du printemps. Elle peut donc être fixée, en principe, entre le 22 mars et le 25 avril. Le jour de l’Ascension est toujours le quarantième jour après le dimanche de Pâques parce qu’il commémore l’ascension de Jésus-Christ vers Dieu, qui s’est produite précisément le quarantième jour après le dimanche de sa résurrection.

L’événement

Le quarantième jour après sa résurrection, Jésus réunit ses apôtres pour leur donner ses dernières instructions 1
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4 Or, un jour qu’il prenait un repas avec eux, il leur recommanda de ne pas quitter Jérusalem, mais d’y attendre que son Père leur accorde le don qu’il leur avait promis. – C’est le don que je vous ai annoncé, leur dit-il. 5 Car Jean a baptisé dans l’eau, mais vous, c’est dans le Saint-Esprit que vous serez baptisés dans peu de jours. 6 Comme ils étaient réunis autour de lui, ils lui demandèrent : – Seigneur, est–ce à ce moment-là que tu rendras le royaume à Israël ? 7 Il leur répondit : – Il ne vous appartient pas de connaître les temps et les moments que le Père a fixés de sa propre autorité. 8 Mais le Saint-Esprit descendra sur vous : vous recevrez sa puissance et vous serez mes témoins à Jérusalem, dans toute la Judée et la Samarie, et jusqu’au bout du monde. Actes 1.4-8, La Bible du Semeur.
et pour les bénir : Pendant qu’il les bénissait, il les quitta et fut enlevé au ciel 2
2
Luc 24.51, La Bible du Semeur. Actes 1.9 : Après ces mots, ils le virent s’élever dans les airs et un nuage le cacha à leur vue. La Bible du Semeur.
. Alors que les apôtres regardaient ce phénomène étrange, deux hommes 3
3
10 Ils gardaient encore les yeux fixés au ciel pendant qu’il s’éloignait, quand deux hommes vêtus de blanc se présentèrent devant eux et leur dirent : 11 – Hommes de Galilée, pourquoi restez-vous ainsi à regarder le ciel ? Ce Jésus qui a été enlevé au ciel du milieu de vous, en redescendra un jour de la même manière que vous l’avez vu y monter. Actes 1.10, 11, La Bible du Semeur.
leur apparurent et leur firent une promesse. Ces quelques déclarations de la Bible à propos de l’ascension de Jésus indiquent que cet événement peut être situé dans l’histoire tout en étant un mystère qui nous dépasse.

Fêter l’Ascension ?

Les Évangiles ne s’attardent pas beaucoup sur l’ascension de Jésus. Les apôtres n’ont pas fixé de date pour commémorer cet événement. Ce n’est que vers la fin du 4e siècle de notre ère que les chrétiens ont commencé à célébrer une fête en relation avec l’ascension. Il n’y a pas unanimité sur la date de cette célébration. Elle est fêtée, soit le quarantième jour après Pâques, soit le dimanche qui suit, soit le jour de la Pentecôte selon différentes traditions. Certes, l’ascension de Jésus est capitale, mais plus pour en comprendre la signification que pour célébrer l’événement d’une manière rituelle. Quel est le sens de cet événement pour nous aujourd’hui ?

Le sens de l’événement

Pour bien comprendre le sens que la Bible donne à l’ascension de Jésus, il faut distinguer les deux aspects de cet événement. Le premier est en relation avec la mission accomplie par Jésus et le second est en rapport avec les raisons pour lesquelles l’ascension de Jésus a eu lieu le quarantième jour après sa résurrection. Cette distinction est importante, à la fois pour comprendre la signification de l’Ascension, mais aussi pour saisir pourquoi les écrivains bibliques présentent cet événement de manière si différente d’un récit à l’autre.

L’ascension, la dernière étape d’une mission

Depuis les premières pages de la Bible, la venue d’un Messie est annoncée. Sa mission est résumée par ces paroles de l’apôtre Paul : Il (Jésus, le Messie) a donné sa vie pour nous, afin de nous libérer de tout mal.4
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Tite 2.14, La Bible - Parole de Vie.
La mission de Jésus s’est déroulée en plusieurs étapes. Il est né 5
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Voir l'article "Noël, une bonne nouvelle pour vous".
dans notre monde. Il a accompli un ministère auprès de ceux au milieu desquels il vivait pour faire comprendre en quoi consistait sa mission : Jésus parcourait toutes les villes et tous les villages pour y donner son enseignement dans leurs synagogues. Il proclamait la Bonne Nouvelle du règne de Dieu et guérissait toute maladie et toute infirmité 6
6
Matthieu 9.35, La Bible du Semeur.
.
Sa mort et sa résurrection ont été le point culminant de l’accomplissement de sa mission 7
7
Voir l'article "Qu'allez-vous faire à Pâques"
qui s’est achevée par l’ascension.

La montée vers Dieu

Le matin de la résurrection, près du tombeau vide, Marie de Magdala rencontre Jésus : Ne me retiens pas, lui dit Jésus, car je ne suis pas encore monté vers le Père. Va plutôt trouver mes frères et dis-leur de ma part : Je monte vers mon Père qui est votre Père, vers mon Dieu qui est votre Dieu.8
8
Jean 20.17, La Bible du Semeur.
D’après cette parole, l’ascension de Jésus vers Dieu, le Père, n’a pas encore eu lieu mais elle est imminente. D’ailleurs, voici ce que dit un homme vêtu de blanc aux autres femmes venues au tombeau : Vous cherchez Jésus de Nazareth, celui qui a été crucifié ? Il est ressuscité, il n’est plus ici. Voyez l’endroit où on l’avait déposé. Et maintenant, allez annoncer à ses disciples, et aussi à Pierre, qu’il vous précède en Galilée ; c’est là que vous le verrez, comme il vous l’a dit 9
9
Marc 16.6, 7, La Bible du Semeur.
.
Par ces deux déclarations, nous comprenons que Jésus, le ressuscité, ne cherche pas à se présenter immédiatement à ses disciples car il doit d’abord aller à la rencontre de Dieu.

L’ascension, un couronnement

Par sa résurrection, Jésus prouve qu’il a vaincu la mort et qu’il a accompli sa mission.10
10
Il s’est livré lui-même en rançon pour nous, afin de nous délivrer de l’injustice sous toutes ses formes et de faire de nous, en nous purifiant ainsi, un peuple qui lui appartienne et qui mette toute son ardeur à accomplir des œuvres bonnes. Tite 2.14, La Bible du Semeur. Voir aussi l'article "Qu'allez-vous faire à Pâques".
Son ascension est la dernière étape de cette mission. Cette montée vers Dieu atteste que la mission du Messie est achevée. Dans l’une de ses prières, la veille de sa mort, Jésus avait dit : J’ai fait connaître ta gloire sur la terre en accomplissant l’œuvre que tu m’avais confiée 11
11
Jean 17.4, La Bible du Semeur.
.
Le retour à Dieu, par l’ascension, marque le couronnement de la mission de Jésus dont le but était de délivrer du mal et de la mort les êtres humains qui croient en lui.

Le besoin de certitude

Si Jésus est monté vers Dieu le jour de sa résurrection, pourquoi Luc écrit-il à Théophile que l’ascension de Jésus a eu lieu quarante jours après sa résurrection ? 12
12
3 Après sa mort, il se présenta à eux vivant et leur donna des preuves nombreuses de sa résurrection. Il leur apparut pendant quarante jours et leur parla du règne de Dieu. 4 Or, un jour qu’il prenait un repas avec eux, il leur recommanda de ne pas quitter Jérusalem, mais d’y attendre que son Père leur accorde le don qu’il leur avait promis. – C’est le don que je vous ai annoncé, leur dit-il. 5 Car Jean a baptisé dans l’eau, mais vous, c’est dans le Saint-Esprit que vous serez baptisés dans peu de jours. 6 Comme ils étaient réunis autour de lui, ils lui demandèrent : – Seigneur, est–ce à ce moment-là que tu rendras le royaume à Israël ? 7 Il leur répondit : – Il ne vous appartient pas de connaître les temps et les moments que le Père a fixés de sa propre autorité. 8 Mais le Saint-Esprit descendra sur vous : vous recevrez sa puissance et vous serez mes témoins à Jérusalem, dans toute la Judée et la Samarie, et jusqu’au bout du monde. 9 Après ces mots, ils le virent s’élever dans les airs et un nuage le cacha à leur vue. Actes 1.3-9, La Bible du Semeur.
Luc et Théophile sont comme beaucoup d’entre nous. Ils ont besoin d’avoir des certitudes avant de croire. Déjà dans l’introduction de son évangile, Luc explique qu’il a fait une enquête en rencontrant des témoins oculaires pour vérifier que ce qu’il disait de Jésus était exact13
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1 Plusieurs personnes ont entrepris de composer un récit des événements qui se sont passés parmi nous, 2 d’après les rapports de ceux qui en ont été les témoins oculaires depuis le début et qui sont devenus des serviteurs de la Parole de Dieu. 3 J’ai donc décidé à mon tour de m’informer soigneusement sur tout ce qui est arrivé depuis le commencement, et de te l’exposer par écrit de manière suivie, très honorable Théophile ; 4 ainsi, tu pourras reconnaître l’entière véracité des enseignements que tu as reçus. Luc 1.1-4, La Bible du Semeur.
. Dans l’introduction du livre des Actes, Luc écrit : Après sa mort, il se présenta à eux vivant et leur donna des preuves nombreuses de sa résurrection. Il leur apparut pendant quarante jours 14
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Après sa mort, il se présenta à eux vivant et leur donna des preuves nombreuses de sa résurrection. Il leur apparut pendant quarante jours et leur parla du règne de Dieu. Actes 1.3, La Bible du Semeur.
.

Les quarante jours

Avant d’examiner les témoignages attestant des apparitions de Jésus après sa résurrection, il faut s’arrêter sur ce temps de quarante jours. La Bible mentionne une dizaine de périodes de quarante jours15. Pour les écrivains bibliques, plusieurs nombres ont une valeur symbolique. Pour eux, la durée de quarante jours représente le temps optimal admis par tous pour apporter une réponse convaincante à une situation donnée. Pour mettre fin aux doutes des disciples,16
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  • 9 Elles revinrent du tombeau et allèrent tout raconter aux Onze, ainsi qu’à tous les autres disciples.10 C’étaient Marie de Magdala, Jeanne, Marie, la mère de Jacques. Quelques autres femmes, qui étaient avec elles, portèrent aussi la nouvelle aux apôtres ; 11 mais ceux-ci trouvèrent leurs propos absurdes et n’y ajoutèrent pas foi, Luc 24.9-11 La Bible du Semeur.
  • 16 Les onze disciples se rendirent en Galilée, sur la colline que Jésus leur avait indiquée. 17 Dès qu’ils l’aperçurent, ils l’adorèrent. Quelques-uns cependant eurent des doutes, Matthieu 28.16, 17, La Bible du Semeur.
Jésus leur est apparu pendant une période de quarante jours pour leur apporter la certitude qu’il est bien ressuscité et vivant.

Les apparitions de Jésus

L’espérance chrétienne est fondée sur la résurrection de Jésus-Christ. Paul écrit aux chrétiens de Corinthe : Si le Christ n’est pas ressuscité, votre foi est une illusion.17
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1 Corinthiens 15.17, La Bible du Semeur.
Les différentes apparitions de Jésus, après sa résurrection et avant son ascension, ont pour but d’ancrer la foi de ceux qui reconnaissent en Jésus, l’envoyé de Dieu. La Bible a conservé une dizaine de témoignages. Ils font état d’apparitions distinctes à différentes personnes 18. L’apôtre Paul en a fait un récapitulatif condensé : Il est apparu à Pierre, puis aux Douze. Après cela, il a été vu par plus de cinq cents frères à la fois, dont la plupart vivent encore aujourd’hui – quelques-uns d’entre eux seulement sont morts. Ensuite, il est apparu à Jacques, puis à tous les apôtres 19
19
1 Corinthiens 15.5-7, La Bible du Semeur.
.

La mission de Jésus aujourd’hui

Jésus aurait pu monter vers Dieu sans que personne ne le sache. Au contraire, il a voulu que ses disciples soient les témoins de son élévation vers Dieu. Par son humanité déjà, mais aussi par son ascension, Jésus attire notre attention sur la relation qu’il a établie entre les humains et Dieu. Depuis le début de son ministère sur terre, Jésus enseigne qu’il est le lien entre le ciel et la terre, c’est-à-dire entre Dieu et les humains.20
20
  • Mon Père a remis toutes choses entre mes mains. Personne ne connaît le Fils, si ce n’est le Père ; et personne ne connaît le Père, si ce n’est le Fils et celui à qui le Fils veut le révéler, Matthieu 11.27, La Bible du Semeur.
  • Le chemin, répondit Jésus, c’est moi, parce que je suis la vérité et la vie. Personne ne va au Père sans passer par moi, Jean 14.6, La Bible du Semeur.
Longtemps à l’avance, prévoyant son ascension, il disait : Pourtant personne n’est monté au ciel, sauf le Fils de l’homme 21
21
  • Le titre de « Fils de l’homme » a été donné au Messie par le prophète Daniel (7.13-14). En utilisant ce titre messianique, Jésus montre à la fois qu’il est le Messie et qu’il est solidaire avec l’humanité.
  • 13 Je regardais dans les visions de la nuit, et voici qu’avec les nuées du ciel venait comme un Fils d’Homme ; il arriva jusqu’au Vieillard, et on le fit approcher en sa présence. 14 Et il lui fut donné souveraineté, gloire et royauté : les gens de tous peuples, nations et langues le servaient. Sa souveraineté est une souveraineté éternelle qui ne passera pas, et sa royauté, une royauté qui ne sera jamais détruite, Daniel 7.13,14, Traduction œcuménique de la Bible.
 
, qui est descendu ciel 22
22
Jean 3, 13, La Bible - Parole de Vie
.
En parlant de lui comme « celui qui est descendu », Jésus affirme qu’il existait déjà auprès de Dieu avant sa naissance dans notre monde 23
23
  • 1 Au commencement, la Parole existait déjà. La Parole était avec Dieu et la Parole était Dieu. 2 Au commencement, la Parole était avec Dieu. 3 Par elle, Dieu a fait toutes choses et il n’a rien fait sans elle. 4 En elle, il y a la vie, et la vie est la lumière des êtres humain.
  • 14 La Parole est devenue un homme, et il a habité parmi nous. Nous avons vu sa gloire. Cette gloire, il la reçoit du Père. C’est la gloire du Fils unique, plein d’amour et de vérité.

Jean 1.1-4, 14, La Bible – Parole de Vie.

.
Après sa montée auprès de Dieu, Jésus continue à maintenir ce lien entre Dieu et ses disciples. Il le leur dit très clairement : Vous m’avez entendu dire que je pars, mais aussi que je reviendrai auprès de vous.24
24

Jean 14.28, La Bible - Parole de vie.

Pendant les quarante jours qui ont précédé son ascension, Jésus a maintenu le lien entre lui et ses disciples en leur apparaissant en différentes occasions 25. Après son ascension, il maintiendra cette présence comme il s’y est engagé. À la fin de son évangile, Matthieu nous rapporte deux paroles de Jésus en rapport avec cette présence : J’ai reçu tout pouvoir dans le ciel et sur la terre 26
26
Matthieu 28.18, La Bible du Semeur.
et Je suis moi-même avec vous chaque jour, jusqu’à la fin du monde 27
27
Matthieu 28.20, La Bible du Semeur.
.
Dans l’évangile de Marc, l’ascension est rappelée dans ces termes : Le Seigneur Jésus fut enlevé au ciel et s’assit à la droite de Dieu. 28
28
Marc 16.19, La Bible du Semeur.
Dans l’Antiquité, celui qui est assis à la droite d’un roi occupe une place honorifique attribuée à quelqu’un dont la dignité a été reconnue. Cette position lui confère une autorité car, désormais, il agira pour le roi, revêtu de l’autorité royale. Les déclarations qui concluent les évangiles de Matthieu et de Marc indiquent qu’en allant vers Dieu, Jésus s’engage dans une autre mission, celle d’être auprès de ses disciples tous les jours afin de garantir un lien entre eux et Dieu. Étant assis à la droite de Dieu, il peut réaliser cette mission car il a reçu tout pouvoir 29
29
Alors Jésus s’approcha d’eux et leur parla ainsi : – J’ai reçu tout pouvoir dans le ciel et sur la terre, Matthieu 28.18, La Bible du Semeur.
.

La présence de Jésus et le Saint-Esprit

Les dernières paroles de Jésus, avant son ascension, furent celles-ci : Vous allez recevoir une puissance, celle du Saint-Esprit qui viendra sur vous.30
30
Actes 1.8, Traduction œcuménique de la Bible.
Jésus avait longuement parlé du Saint-Esprit à ses disciples 31
31
Voir les chapitres 14, 15 et 16 de l'évangile de Jean.
. Il leur avait dit : Il vaut mieux pour vous que je m’en aille. En effet, si je ne m’en vais pas, le Défenseur 32
32
Autre nom donné au Saint-Esprit.
ne viendra pas à vous. Mais si je m’en vais, alors je vous
l’enverrai 33
33
Jean 16.7, La Bible du Semeur.
. Après son ascension, toutes les promesses 34 que Jésus a faites concernant sa présence sur la terre seront accomplies par  l’intermédiaire du Saint-Esprit 35
35
Voir l'article "Pentecôte".
.

La promesse de son retour

L’ascension de Jésus est associée à une promesse qui est faite aux apôtres qui s’attardaient à regarder le ciel : Hommes de Galilée, pourquoi restez-vous ainsi à regarder le ciel ? Ce Jésus qui a été enlevé au ciel du milieu de vous, en redescendra un jour de la même manière que vous l’avez vu y monter.36
36
Actes 1.11, La Bible du Semeur.
Juste avant son ascension, Jésus a demandé à ses disciples d’aller vers toutes les nations pour faire des disciples, 37
37
19 Allez donc dans le monde entier, faites des disciples parmi tous les peuples, baptisez-les au nom du Père, du Fils et du Saint-Esprit 20 et apprenez-leur à obéir à tout ce que je vous ai prescrit. Et voici : je suis moi-même avec vous chaque jour, jusqu’à la fin du monde. Matthieu 28.19, 20, La Bible du Semeur.
autrement dit : permettre aux habitants de la terre de retrouver des relations normales avec Dieu. Jésus a dit qu’il reviendrait lorsque la bonne nouvelle de son royaume serait annoncée au monde entier 38
38
Cette Bonne Nouvelle du règne de Dieu sera proclamée dans le monde entier pour que tous les peuples en entendent le témoignage. Alors seulement viendra la fin. Matthieu 24.14, La Bible du Semeur.
.

L’Ascension, une victoire à partager

Jésus a pu s’élever vers Dieu parce qu’il a vaincu la mort et le mal. Bien que cette victoire soit totale, comme l’atteste son ascension, Jésus ne la célébrera vraiment que lorsqu’il reviendra pour prendre avec lui ceux qui auront cru en lui : Que votre cœur ne se trouble pas. Ayez foi en Dieu, ayez aussi foi en moi. Dans la maison de mon Père, il y a beaucoup de demeures ; si ce n’était pas vrai, je vous l’aurais dit : en effet je vais vous préparer une place. Lorsque je vous aurai préparé une place, je reviendrai et je vous prendrai avec moi, afin que vous soyez, vous aussi, là où je suis.39
39
Jean 14.1-3, La Bible du Semeur.

Cette victoire que Jésus a remportée sur le mal et sur la mort, il veut la partager avec le plus grand nombre d’êtres humains. Sa mission consiste aujourd’hui à nous convaincre de croire dans les promesses qu’il a faites. Il agit pour cela par le Saint-Esprit qu’il a envoyé dans le monde. Tout ce que Jésus a fait, de son incarnation à son ascension, il l’a fait pour nous. Les victoires que Jésus a remportées sur cette terre, il les a remportées pour qu’un jour il puisse les partager avec nous. La seule chose qu’il nous demande, c’est d’avoir la foi. Tous ceux qui auront accepté de croire en lui connaîtront cette élévation auprès de Dieu. Ils vivront l’Ascension.40
40
16 En effet, au signal donné, sitôt que la voix de l’archange et le son de la trompette divine retentiront, le Seigneur lui-même descendra du ciel, et ceux qui sont morts unis au Christ ressusciteront les premiers. 17 Ensuite, nous qui serons restés en vie à ce moment-là, nous serons enlevés ensemble avec eux, dans les nuées, pour rencontrer le Seigneur dans les airs. Ainsi nous serons pour toujours avec le Seigneur, 1 Thessaloniciens 4.16, 17, La Bible du Semeur.
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